John Von Neumann

John Von Neumann

John Von Neumann va ser un polifacètic matemàtic i enginyer que va treballar en disciplines molt diverses. Va néixer a Budapest i la seva vida va coincidir amb la primera meitat del segle XX.

El seu origen jueu el va marcar. De fet, va abandonar la seva carrera a Alemanya amb l’arribada del nacionalsocialisme al poder per fer la seva carrera intel·lectual als Estats Units. Allà realitzaria una carrera professional i acadèmica d’èxit, que es va truncar amb la seva primerenca mort, als 57 anys.

Una vida entre dos continents

John von Neumann va néixer el 28 de desembre de 1903 a Budapest (Hongria), en aquell moment parteix de l’Imperi austrohongarès. El seu nom original va ser Janos, en honor a l’origen jueu de la família. El prefix Von -que en alemany fa al·lusió a la possessió d’un títol nobiliari- es va afegir el 1913. Aquell any, l’emperador Francesc Josep va nomenar el seu pare, director d’un dels principals bancs hongaresos, cavaller per mèrits econòmics.

John va demostrar grans dots i habilitats des de molt primerenca edat. Amb només sis anys, va començar a estudiar diferents idiomes ia mostrar una curiositat inusual per les història. A partir dels deu anys, també va començar a destacar en matemàtiques. De fet, va ser un alumne excel·lent al Col·legi Luterà, on es va graduar.

El 1919, va finalitzar la I Guerra Mundial, amb la derrota i desintegració de l’Imperi. Això va suposar el naixement d’Hongria com a Estat sobirà i el triomf, per pocs mesos, d’una revolució comunista que intentava emular la Revolució Russa. En aquest context, la família va abandonar el país i va marxar a Àustria. No tornarien fins a dos anys després, el 1921.

John va demostrar la seva capacitat intel·lectual estudiant a dues universitats alhora. D’una banda, a la Universitat de Budapest va estudiar matemàtiques, disciplina en què es va doctorar el 1926. De l’altra, es va llicenciar, el 1925, en Enginyeria Química per l’Escola Politècnica Federal de Zuric, a Suïssa.

Von Neumann a Gotinga i la influència de Hilbert

El 1925, von Neumann es va traslladar a Gotinga, un dels centres neuràlgics de l’estudi de les matemàtiques. Allí va treballar en els fonaments de les matemàtiques i la mecànica quàntica, sota la supervisió de Hilbert, fins al 1927. En aquest entorn, va desenvolupar el treball que el consagraria com un dels més grans matemàtics de tots els temps. Com el seu mestre Hilbert, volia assolir una teoria «metamatemàtica» capaç de demostrar la coherència de qualsevol sistema formal.

En aquesta etapa, també es va mostrar com un autor prolífic d’articles sobre física subnuclear. Alhora, una de les seves idees fonamentals començava a prendre forma amb un article presentant el 1927 a la revista «Mathematische Annalen» . Aquesta idea era la teoria de jocs

El salt als Estats Units

El 1929, any del crac, es va casar amb Marietta Kovesi, no sense abans convertir-se a la fe catòlica. El matrimoni no duraria gaire temps, ja que el 1937 es van divorciar. Poc després, el 1930, va ser convidat a Princeton, on va romandre fins al 1933. Tot i la seva sòlida formació i amplis coneixements no va destacar per les seves habilitats pedagògiques. La seva rapidesa de pensament posava en dificultats molts dels seus alumnes, que no eren capaços de seguir-lo. Tot i això, amb la inauguració de l’Institut d’Estudis Avançats, von Neumann es va convertir en un dels seus primers professors.

Amb l’arribada del nacionalsocialisme al poder, va decidir desvincular-se totalment de la seva posició acadèmica a Alemanya. Des de llavors, va centrar la seva carrera professional als Estats Units, cosa que va aconseguir en ocupar una Càtedra a Princeton fins al final dels seus dies.

Una època d’esplendor truncada per la malaltia

Al llarg de la dècada dels anys 40 i 50, el seu prestigi va anar augmentant. Fruit d’això va aconseguir importants càrrecs en diversos àmbits. El 1940, membre del Comitè Assessor Científic, al Laboratori de Recerca Balística d’Aberdeen, Md. Poc després, consultor a Los Alamos Scientific Laboratory, on va participar en el «Projecte Manhattan» amb Enrico Fermi. Es va fer càrrec un nou model d’ordinador, el EDVAC (Electronic Discrete Variable Computer). En finalitzar la II Guerra Mundial, va col·laborar en la creació de la calculadora EDVAC i en altres desenvolupaments en tecnologia informàtica.

Davant d’aquesta demostració d’habilitats, combinada amb la seva aversió al comunisme, el govern dels Estats Units el va nomenar membre del Comitè de Consultors d’Aviació Científica, de la Comissió d’Energia Atòmica (AEC) i assessor de la CIA.

Tot i això, en ple apogeu de la seva fama i amb només 53 anys, el 28 de desembre de 1957, aquell jueu fugit de l’Europa totalitària va morir. La causa és un càncer d’ossos que no va poder superar.

John Von Neumann: aportacions teòriques i pràctiques

Al llarg de la seva no tan extensa vida, Von Neumann va fer nombroses aportacions teòriques i pràctiques a diversos camps, des de la lògica fins a la mecànica quàntica, passant per les ciències militars i, és clar, l’economia. I va tenir una influència més que notable en el poder polític nord-americà.

Va desenvolupar l’estratègia de destrucció mútua assegurada, com a conjunt d’estratègies dirigides a evitar la destrucció per una guerra nuclear. En lògica, una de les seves idees principals va ser la definició de nombre ordinal. En política es va definir a si mateix com a «violentament anticomunista i molt més militarista del normal», cosa que el va portar a treballar ia teoritzar sobre diferents aspectes de la Guerra Freda.

La teoria de jocs

Una de les seves aportacions més interessants la va realitzar precisament en etapa de més prestigi. La coneguda com a teoria de jocs és una àrea de la matemàtica aplicada que utilitza models per estudiar interaccions en estructures formalitzades d’incentius (o jocs).

Va néixer com una eina al si de la ciència econòmica, per explicar com es comporta l’ésser humà en la presa de decisions. No obstant això, s’utilitza en moltes altres ciències i disciplines: biologia, sociologia, psicologia, filosofia i ciències de la computació.

El nom teoria de jocs prové del llibre Teoria de jocs i comportament econòmic, publicat a principis de la dècada de 1940 per John von Neumann i Oskar Morgenstern. L’objectiu era definir en termes matemàtics com es comporten els individus quan es troben en una situació que pot fer compartir o guanyar alguna cosa. Per tant, la teoria s’aplica a un nombre infinit d’escenaris més o menys complexos, des d’un joc d’escacs fins a com es regula un mercat per als intercanvis econòmics.